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Der erste solarbetriebene Flug über den Ärmelkanal

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Unsere Sorgen über den Klimawandel sind berechtigt. Während die langfristigen Temperaturschwankungen und Wettermuster lange Zeit naturbedingt waren, sind seit dem 19. Jahrhundert menschliche Aktivitäten die Hauptursache. Der Kern des Problems ist die Verbrennung fossiler Brennstoffe, die mit der Produktion wärmespeichernder Gase einhergeht.

Auch wenn es noch immer einige Skeptiker gibt, ist dies in den meisten Ländern inzwischen klar geworden. Einige haben es jedoch schon viel früher begriffen und damit begonnen, die Welt auf dieses wichtige Thema aufmerksam zu machen. Der amerikanische Luftfahrtingenieur Paul MacCready war einer dieser Menschen.

Paul MacCready (rechts) steht neben Bryan Allen, der MacCreadys muskelbetriebene Flugzeuge antrieb. | Bildnachweis: The Hindu Archives

Geboren, um zu fliegen

MacCready wurde am 29. September 1925 in New Haven, Connecticut, geboren und war in den 1930er Jahren ein nationaler Meister im Modellflugzeugbau. Mit 16 Jahren hatte er bereits seinen Pilotenschein erworben. 1947 schloss MacCready sein Physikstudium an der Yale University mit einem Bachelor ab. 1948 folgte ein Master in Physik und 1952 ein Doktortitel in Luftfahrt am California Institute of Technology.

Er gründete seine eigene Firma AeroVironment in Pasadena, Kalifornien und leitete sie. Das Unternehmen wurde mit dem Ziel gegründet, an der Verbesserung der Luftqualität und der Einsparung von Energie zu arbeiten und sich dabei auch auf die Gewinnung von Energie aus Wind und Wasser zu konzentrieren.

Gefolgt von einem Beobachter auf einem Fahrrad und einer Schar von Helfern, die neben ihm herlaufen, bringt Pilot Bryan Allen den Gossamer Albatross während eines Testflugs auf der Royal Air Force Base in Manston, Kent, vom Boden abheben. | Bildnachweis: The Hindu Archives

Die Gossamers

MacCready machte am 23. August 1977 erstmals von sich reden, als sein Gossamer Condor als erstes muskelbetriebenes Flugzeug erfolgreich war. Bryan Allen, ein Radfahrer und Drachenflieger-Enthusiast, trieb das Fluggerät mit Pedalen an und steuerte den Gossamer Condor über den erforderlichen Kurs, um den mit 50.000 Pfund dotierten Henry-Kremer-Preis zu gewinnen.

MacCready und Allen waren am 12. Juni 1979 wieder dabei, als der von ersterem entworfene Gossamer Albatross von letzterem über eine Distanz von 37 km den Ärmelkanal überquerte. Mit diesem Flug, der 2 Stunden und 49 Minuten dauerte, gewann MacCready den mit 100.000 Pfund dotierten Kremer-Preis für den ersten von Menschen angetriebenen Flug über den Ärmelkanal.

Die Solar Challenger bei einem ihrer gescheiterten Versuche am 14. Juni 1981 | Bildnachweis: THE HINDU ARCHIVES

Trüber Juni

Der solarbetriebene Flug über den Ärmelkanal war allerdings kein Kinderspiel. MacCready entwarf zu diesem Zweck den Solar Challenger – ein 210 kg schweres Fluggerät mit einer Flügelspannweite von 47 Fuß, das von mehr als 16.000 Solarzellen angetrieben wurde. Stephen Ptacek, ein 28-jähriger Pilot aus Golden, Colorado, wurde mit der Steuerung dieses Fluggeräts beauftragt.

MacCready hatte sich entschieden, den Ärmelkanal zu überqueren, um sein solarbetriebenes Fluggerät zu testen. Bald nach seiner Ankunft in Frankreich im Jahr 1981 musste er jedoch feststellen, dass die Sonne in Europa nicht so zuverlässig schien wie in seiner Heimat Kalifornien. Nach zwei Wochen bedecktem Himmel wurde am 14. Juni der erste Versuch unternommen, bei dem sich die Sonne endlich sowohl in Frankreich als auch in Großbritannien bemerkbar machte. Stürmisches Wetter und Turbulenzen aufgrund der Anwesenheit neugieriger Presseleute in nahegelegenen Hubschraubern führten jedoch dazu, dass der Solar Challenger bereits nach einer Stunde Flugzeit landete.

Ein Sprecher von Dupont, Sponsor des Solar Challenger, sagte auf die Frage nach der hastigen Landung: „Die Pressefotografen in einem Hubschrauber haben gegen die Regeln verstoßen, indem sie zu nahe kamen.“ | Bildnachweis: THE HINDU ARCHIVES

Da MacCready davon ausging, dass die Winde für eine Reise von Frankreich nach England nicht günstig waren, ließ er den Solar Challenger in Kisten verpacken und nach Manston, England, verschiffen, um eine Reise in die andere Richtung zu versuchen. Ein trübes Juniwetter bedeutete jedoch, dass die Bedingungen für diese Reise nicht günstig waren.

Schneller als erwartet

Als die vorherrschenden Winde erneut ihre Richtung änderten, ließ MacCready den Solar Challenger in Kisten packen und nach Frankreich zurückschicken. Der erfolgreiche Flug fand schließlich am 7. Juli statt, verlief jedoch nicht ohne Zwischenfälle.

Nach mehreren Fehlstarts sank der Solar Challenger wieder auf den Boden, bevor er schließlich abhob und in den Himmel aufstieg. Obwohl er wie eine lebensgroße Version eines Kinderspielzeugflugzeugs aussah, nutzte das Flugzeug das reichlich vorhandene Sonnenlicht und die günstigen Winde voll aus, um in einer Höhe von 11.000 Fuß zu fliegen und eine Durchschnittsgeschwindigkeit von 48 km/h beizubehalten. Tatsächlich legte Ptacek die 258 km lange Strecke zwischen dem Flughafen Pointoise Cormeilles in der Nähe von Paris und der Royal Air Force Base Manston in nur 5 Stunden und 23 Minuten zurück und überraschte damit sogar MacCready.

Solar Challenger, kurz vor der Landung auf dem Luftwaffenstützpunkt Manston am 7. Juli 1981, nachdem es die erste erfolgreiche Überquerung des Ärmelkanals durch ein Solarflugzeug geschafft hatte. | Bildnachweis: THE HINDU ARCHIVES

Als er nach seinem erfolgreichen Versuch mit der Presse sprach, machte MacCready klar, dass der Flug dazu diente, die Möglichkeiten der Solarenergie zu demonstrieren. „Ich behaupte nicht, dass ein Solarflugzeug eine praktische Alternative zum Fliegen ist, aber wir wollten einen dramatischen Flug, um die Leute zum Nachdenken über Solarenergie zu bringen“, sagte er. „Es ist kein Allheilmittel für unsere Energieprobleme, aber es ist sicherlich ein Anfang.“

Mehr als vier Jahrzehnte nach MacCreadys Erfolg mit dem Solar Challenger kämpfen wir immer noch mit der Energiesituation, während wir nach saubereren Energiequellen suchen. MacCready mag ein Vorreiter gewesen sein, aber jetzt ist es an der Zeit, gemeinsam in die richtige Richtung zu gehen.

Kaynak

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