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Aktivistischer Investor gewinnt drei Sitze im Vorstand von Norfolk Southern

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Ancora Holdings hatte sieben Direktoren nominiert, um die Kontrolle über den 13-köpfigen Vorstand von Norfolk Southern zu übernehmen und seine Geschäftstätigkeit zu überarbeiten. (Gene J. Puskar/Associated Press, Datei)

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Der CEO von Norfolk Southern wird stärker unter Druck stehen, seine Gewinne zu verbessern, nachdem die Aktionäre der Eisenbahngesellschaft am 9. Mai dafür gestimmt haben, drei der Vorstandsmitglieder zu wählen, die ein aktivistischer Investor nominiert hat, aber er wird nicht sofort entlassen.

Ancora Holdings hatte sieben Direktoren nominiert, um die Kontrolle über den 13-köpfigen Vorstand der Eisenbahngesellschaft zu übernehmen und deren Betrieb zu überarbeiten. Die entscheidende Unterstützung, die Ancora von Großinvestoren, zwei großen Eisenbahngewerkschaften und Stimmrechtsberatungsfirmen erhielt, reichte nicht aus, um die Aktionäre davon zu überzeugen, die gesamte Kandidatenliste von Ancora zu wählen.

Jim Chadwick von Ancora machte passive Investoren dafür verantwortlich, dass sie die Kandidaten der Investoren nicht unterstützt hätten. Chadwick versprach, CEO Alan Shaw zur Rechenschaft zu ziehen und weiter für die Verbesserung der Eisenbahn zu kämpfen.

„Für die passiven Anleger. Wenn hier etwas schief gehen sollte und es zu einer weiteren Entgleisung kommt und Menschen sterben, liegt die Schuld an Ihnen“, sagte Chadwick. „Sie haben die Empfehlung der Stimmrechtsberater, der Gewerkschaften, des größten Kunden des Unternehmens, ignoriert. Sie haben uns buchstäblich nicht unterstützt, und trotzdem haben wir ohne Sie drei Sitze im Vorstand gewonnen. Was jetzt bei Norfolk Southern passiert, liegt auf Ihren Firmen und Ihrem Gewissen.“

Zu den abgewählten Vorstandsmitgliedern gehörte auch die Vorsitzende Amy Miles.

Der Aktienkurs von Norfolk Southern, der in die Höhe schoss, nachdem Ancora seine Kampagne zum Sturz von Shaw angekündigt hatte, fiel unmittelbar nach Bekanntgabe der Abstimmungsergebnisse. Am Morgen des 9. Mai wurde der Kurs um 3 % niedriger bei 224,84 $ gehandelt.

Shaws Plan sieht vor, während eines Abschwungs mehr Arbeitskräfte vorzuhalten, um sicherzustellen, dass die Eisenbahn auf den eventuellen Anstieg der Sendungen vorbereitet ist, sobald sich die Wirtschaft erholt, und weiterhin in Sicherheitsverbesserungen zu investieren, um Entgleisungen zu verhindern. Er erhielt die Unterstützung der übrigen Eisenbahnarbeiter, mehrerer wichtiger Regulierungsbehörden und einer Reihe von Kunden der Eisenbahn.

„Norfolk Southern hat im letzten Jahr mehrere Herausforderungen gemeistert. Wir haben jede Herausforderung gemeistert und nie aus den Augen verloren, wohin wir unser starkes Franchise führen“, sagte Shaw. „Wir halten unsere Versprechen und liefern greifbare Ergebnisse, und es gibt noch mehr zu tun.“

Ancora hatte argumentiert, dass Norfolk Southern das branchenübliche Betriebsmodell Precision Scheduled Railroading umsetzen sollte, das darauf abzielt, die Anzahl der von einer Eisenbahn benötigten Arbeitskräfte, Lokomotiven und Triebwagen zu minimieren.

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Das Betriebsmodell der Precision Scheduled Railroad basiert darauf, weniger, längere Züge nach einem engeren Fahrplan zu fahren und die Waggons seltener zwischen den Zügen zu wechseln, um den Betrieb zu rationalisieren. Shaw hatte argumentiert, dass ein zu schlanker Betrieb der Eisenbahn die Verbesserungen bei Sicherheit und Service gefährden würde, die Norfolk Southern seit seiner katastrophalen Entgleisung im Februar 2023 in East Palestine, Ohio, erlebt hat.

Bahngewerkschaften haben erklärt, dass sie davon überzeugt sind, dass der Precision Scheduled Railroading die Branche gefährlicher und Entgleisungen wahrscheinlicher gemacht hat, weil die Inspektionen so überstürzt erfolgen und die vorbeugende Wartung möglicherweise vernachlässigt wird.

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Die Gewerkschaft Brotherhood of Locomotive Engineers and Trainmen, die Ancora unterstützte, ermutigte Shaw, die Sicherheit weiter zu verbessern und die Übernahme einiger Vorschläge der Investoren in Betracht zu ziehen, um das Pilotprogramm der Eisenbahn auszuweiten und es den Arbeitern zu ermöglichen, eine anonyme Sicherheits-Hotline des Bundes zu nutzen, um Bedenken zu melden und jegliches Gerede aufzugeben versuchen, die derzeit aus zwei Personen bestehende Zugbesatzung auf eine Person zu reduzieren.

Die Vorsitzenden der BLET-Gewerkschaft auf Norfolk Southern – Dewayne Dehart, Jerry Sturdivant und Scott Bunten – zeigten sich alarmiert, als Shaw in diesem Frühjahr sagte, dass er auch eine Version von Precision Scheduled Railroading einführen würde, und sie würden Entscheidungen anprangern, die sie für schlecht für die Arbeitnehmer halten und Investoren.

„Alan Shaw und sein Team haben nach der Ostpalästina-Katastrophe echte Führungsqualitäten bewiesen und wichtige Schritte unternommen, um die Eisenbahn sicherer und wettbewerbsfähiger zu machen“, sagten die BLET-Gewerkschaftsvertreter. „Die Änderungen in seinem Team und seiner Strategie in den letzten Wochen führten jedoch dazu, dass viele Interessengruppen und Aktionäre unsicher über die zukünftige Ausrichtung der Eisenbahn waren.“

Vorerst werden Shaw und der Chief Operating Officer, den er erst im März eingestellt hat, John Orr, mehr Zeit haben, um zu beweisen, dass ihre Strategie funktioniert. NS zahlte der CPKC-Eisenbahn 25 Millionen US-Dollar, um die Erlaubnis zur Einstellung von Orr zu erhalten. Aber wenn sie die Gewinnmargen von Norfolk Southern nicht mit denen der übrigen Branche in Einklang bringen, könnten ihre Arbeitsplätze immer noch in Gefahr sein.

„Ihr CEO hat sechs Quartale in Folge die Gewinnschätzungen verfehlt und eine Stadt in unserem eigenen Bundesstaat zerstört“, sagte Chadwick, dessen Firma ihren Sitz in Ohio hat. „Und wenn diese Underperformance anhält, werden wir Sie zur Rechenschaft ziehen. Aber wir werden mit Ihnen zum gegenseitigen Nutzen aller Beteiligten zusammenarbeiten.“

Jeff Windau, Analyst bei Edward Jones, sagte, es sei klar, dass Ancora den Druck auf Shaw aufrechterhalten werde, und wenn sich die Ergebnisse nicht verbesserten, könnten die Investoren nächstes Jahr weitere Direktoren nominieren, um zu versuchen, die Kontrolle über den Vorstand zu übernehmen.

„Das Rampenlicht wird immer noch da sein, auch wenn diese Wahl vorbei ist“, sagte Windau.

Ancora wollte den ehemaligen UPS-COO Jim Barber als nächsten CEO der Eisenbahn und den ehemaligen CSX-Eisenbahnbetriebschef Jaimie Boychuk als Chief Operating Officer einstellen. Barber sagte, es sei verschwenderisch, in schwächeren Zeiten mehr Arbeitskräfte zur Verfügung zu haben, und verglich dies mit UPS, das das ganze Jahr über alle Saisonarbeiter, die das Unternehmen für die Feiertage einstellt, auf der Gehaltsliste behält.

Die Investoren hatten prognostiziert, dass ihr Plan im ersten Jahr Kosteneinsparungen in Höhe von mehr als 800 Millionen US-Dollar und bis zum Ende der drei Jahre um weitere 275 Millionen US-Dollar vorsehen würde. Ancora sagte, man plane keine Entlassungen, wolle aber durch Personalabbau im Laufe der Zeit etwa 1.500 Arbeitsplätze streichen.

Norfolk Southern hat erklärt, dass sein eigener Plan, die Eisenbahn effizienter zu machen, innerhalb von zwei Jahren zu Kosteneinsparungen in Höhe von rund 400 Millionen US-Dollar führen und die Gewinnspanne verbessern würde. Analysten gehen jedoch davon aus, dass die Gewinne möglicherweise immer noch hinter denen der anderen großen Güterbahnen zurückbleiben, da auch alle daran arbeiten, effizienter zu werden.

Kaynak

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